人工智能創投生態調查︰ 創業者商業困境

來源:21世紀經濟報道 作者︰申俊涵,陳黎明 發表時間︰2017-04-01 13:57

在姚頌決定創業時,“人工智能”在中國還不是一個很熱的詞。他用“談得挺慘的”來形容團隊從2015年12月份開始的那次天使輪融資。

“天使輪融資談了兩個月,都沒有任何進展,當時挺沮喪的。”姚頌回憶說,當時團隊雖然技術比較好,但投資人並不容易理解。團隊創業方向也比較偏硬件,而不是人臉識別這種算法,沒辦法向人展示項目有多酷。另外,幾個合伙人都是技術出身,不太會講故事,大家對商業發展也沒那麼多信心。

直到後來在美國一次學術會議的機會,姚頌見到金沙江創投董事總經理林仁俊,事情才峰回路轉。“他理解我們所做事情的意義,不聊財務模型,而是跟我們暢談了近三個小時的世界計算機體系結構發展變遷,推算這個時間點應該有這樣一件事情。雙方也比較投緣,就很快敲定了投資計劃。”姚頌說。隨後高榕資本加入,與金沙江創投共同投資500萬美元。

這家公司就是深鑒科技,一家深度學習硬件領域的創業公司,正式成立于2016年3月。

也是在2016年3月,基于深度學習原理的谷歌人工智能程序AlphaGo打敗圍棋世界冠軍李世石。人工智能概念由此成為熱談,這一領域的創業者和投資人開始增多。而創新工場、聯想之星等多家機構,都把人工智能作為重點布局的賽道之一。

借此東風,深鑒科技後來在A輪融資時,拿到十幾家機構的投資意向。姚頌透露,公司最終選擇了兩家戰略投資方和兩家財務投資方,在今年1月完成了融資。

今年兩會,“人工智能”首次被寫入政府工作報告。業界備受鼓舞者稱,如果說2016年是“人工智能元年”,那麼2017年將極有可能是“人工智能應用元年”。但記者調查發現,在行業新風口仍然存在創業者應用發掘不明確、技術同質化、投資人跟風熱炒等現象。

學術與技術創業

姚頌畢業于清華大學電子系,他在大一下學期就進入了汪玉實驗室,從事三維集成電路設計等方面的研究。汪玉是姚頌的導師,也是深鑒科技的聯合創始人。他在清華大學從本科念到博士,後成為電子工程系長聘副教授。

據了解,汪玉在“硬件加速”領域已研究近十年,但此前並沒有發現有明確商業前景的應用方向。在2012年底ImageNet的圖像識別大賽上,一家做深度學習的團隊獲得了冠軍。汪玉實驗室認為這件事可以一試,就從2013年開始從事深度學習硬件方面的研究。當研究出現一些可以應用的方案後,團隊便決定開始創業。

根據姚頌的介紹,深鑒科技做的是針對深度學習應用的處理器,主要應用于安防監控和雲計算等行業。公司以B2B2C的模式發展,先將產品賣給公司客戶,再由客戶打包整體產品賣給用戶,這個通路目前還在打通過程中。

與深鑒科技一樣專注深度學習的創業公司還有,中科院背景的寒武紀和原百度深度學習研究院負責人余凱創立的地平線機器人等。

“三者其實是三條不同的技術路徑,地平線更側重于垂直領域,他們會提供從算法到芯片再到自動駕駛的整套系統性解決方案。寒武紀做了很多通用型的人工智能芯片,我們有自己的核心模組、壓縮算法、編譯和芯片設計,但目前還不會直接做用戶端的系統。”姚頌說。

在交談過程中,姚頌仍習慣性的稱余凱、汪玉為“老師”。其實,創始人具有深厚的學術背景,是這波人工智能創業大潮很明顯的特征。圖像識別、語音識別領域的頭部公司商湯科技、曠視科技、科大訊飛、思必馳等,也體現出這一特點。

切換到人工智能技術應用的細分場景也是如此︰匯醫慧影的CEO柴象飛畢業于斯坦福大學,曾在全球頂尖機構從事多年醫學影像科研工作。2015年3月,他回國聯合幾位有行業經驗的同學,成立了智慧影像雲平台匯醫慧影,這家將人工智能技術應用于醫療領域的公司。

編輯︰ 杰
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